El Cambio Climático es un cambio del clima en un período de tiempo que puede variar de décadas hasta siglos. El término se refiere tanto a los cambios inducidos por la naturaleza, como a los inducidos por los seres humanos. El término “variabilidad del clima” se refiere a períodos más cortos que alcanzan de años a décadas, en las que se presentan fluctuaciones en el clima como por ejemplo, aquellas causadas por el fenómeno de “El Niño”.

air drop La Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (UNFCCC por sus siglas en inglés) define este fenómeno como: “un cambio de clima atribuido directa o indirectamente a la actividad humana que altera la composición de la atmósfera mundial y que se suma a la variabilidad natural del clima observada durante períodos de tiempo comparables”. En otras palabras, la UNFCCC usa el término de cambio climático para referirse a aquellos cambios producidos por las actividades de los humanos.

En este documento vamos a ver:

Hay muchos factores, tanto de origen natural como humano, que determinan el clima en la Tierra.

El Sol es la fuente primaria de energía que controla el estado del tiempo y el clima en la Tierra. Las radiaciones provenientes del Sol son interceptadas por la Tierra y un tercio de esta radiación solar es reflejada de regreso al espacio. Los otros dos tercios son absorbidos por diferentes partes del sistema climático: atmósfera, océanos, zonas glaciares, suelo y varias formas de vida.

La Tierra a su vez, envía su energía hacia el espacio en forma de radiaciones de largas longitudes de onda. Parte de esta energía es reabsorbida por gases presentes en la atmósfera y por lo tanto se conserva en la Tierra en un proceso conocido como Efecto Invernadero. El resto de la energía se pierde en el espacio.

Hay un delicado balance entre la radiación que sale y la energía solar que entra. Cualquier cambio en los factores que afectan este balance de energía saliendo y entrando, o de la distribución de la energía por sí misma, puede cambiar el clima en la Tierra. Los factores que afectan el clima se clasifican en:

  • Factores Naturales
  • Factores Humanos

A través de la historia de la Tierra, el clima ha cambiado. La Edad de Hielo y algunos períodos cálidos son ejemplos de ello. Algunos cambios han sido a escala global y otros a escala regional o hemisférica. A continuación se describe los factores naturales que provocan los cambios climáticos:

Cambios en la producción de energía solar

La cantidad de energía emitida por el Sol no es constante. Existe evidencia de que en un período de 11 años, ha variado la energía producida por el Sol, lo cual afecta la temperatura de la Tierra. Se debe señalar que los períodos solares pueden ser más cortos o más largos.

Cambios en la distancia y posición de la Tierra con respecto al Sol

Variaciones lentas de la distancia y la posición de la Tierra con respecto al Sol cambian el lugar y el tiempo en que la energía solar es recibida sobre el planeta. Esto afecta la cantidad de energía que es reflejada y absorbida por la Tierra y determina las estaciones.

Cambios en la Precesión de la Tierra

Ligeras variaciones en el ángulo de inclinación del eje terrestre con respecto al eje polar provocan que la incidencia de energía solar en la superficie terrestre varíe. Estas variaciones se cree fueron un factor en la iniciación de la Edad de Hielo.

Efecto Invernadero

air drop La energía del Sol que logra pasar a través de la atmósfera tiene la función de calentar la superficie de la Tierra. Esta energía es posteriormente liberada de la superficie hacia el espacio en forma de radiación infrarroja. Los gases de efecto invernadero (vapor de agua, dióxido de carbono, metano, óxido nitroso, ozono, hidrofluorocarbonos, perfluorocarbonos y el hexafluoruro de azufre) que están presentes en la atmósfera absorben gran parte de la radiación infrarroja que emite la Tierra, impidiendo que la energía pase directamente de la superficie terrestre al espacio. Posteriormente esta radiación es liberada a la atmósfera por corrientes de aire, evaporación, lluvias, etc. Si la superficie de la Tierra pudiera irradiar libremente la energía, nuestro planeta sería un lugar frío y sin vida, por lo que los gases de efecto invernadero ayudan a mantener una temperatura adecuada para la vida en la Tierra. Al aumentar la capacidad de la atmósfera para absorber radiación infrarroja debido a la presencia excesiva de gases de efecto invernadero, se altera el clima pues se rompe el equilibrio entre la energía que entra y la que sale de la atmósfera. El sobrecalentamiento global se genera entonces cuando la radiación infrarroja no puede salir de la Tierra.

Según el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) si los gases de efecto invernadero se siguen emitiendo al ritmo actual, en la próxima década la Tierra dejará de emitir 2 por ciento de energía hacia el espacio, lo que equivale a retener el contenido energético de tres millones de toneladas de petróleo por minuto.


Gases de efecto invernadero

Existen diferentes gases de efecto invernadero. El más común y que contribuye con más del 60 por ciento al total de estos gases es el dióxido de carbono (CO2). Éste se genera principalmente por el uso de combustibles fósiles como petróleo, gas y carbón, por lo tanto, el sector energético es el principal contribuyente al calentamiento global. Las industrias generan el 21por ciento de este gas, mientras que la generación de electricidad emite el 36 por ciento y el transporte contribuye con un 27 por ciento al total de las emisiones de CO2 provenientes de los procesos de combustión.[i]

El segundo gas en importancia es el metano (CH4). Éste se genera principalmente por las actividades agrícolas y ganaderas y constituye entre un 15 y un 20 por ciento del total de gases de efecto invernadero en el planeta.

Estados Unidos es el mayor productor de gases de efecto invernadero en el continente americano, además encabeza la lista mundial de emisores, con una producción de 5,324 millones de toneladas de CO2 emitidas en 1996. El segundo lugar en emisiones lo tiene Canadá con 469 millones de toneladas emitidas y lo sigue México con 342 millones de toneladas emitidas para el mismo año.[ii] El norte del continente es por lo tanto, el mayor generador de emisiones, pero existe una gran diferencia entre México, que emite aproximadamente 2 por ciento del total y Estados Unidos, que emite más del 20 por ciento. Por otro lado, hay países como Costa Rica que emiten cerca de cuatro millones de toneladas anuales de CO2 y que además son vitales debido a la riqueza de sus recursos forestales.

Cambio en el uso del Suelo air drop

Mientras los seres humanos sigan transformando los bosques y selvas en tierras para la agricultura y la ganadería o las cubran con asfalto y concreto, se seguirá alterando substancialmente la manera en como la superficie de la Tierra refleja la luz solar y deja escapar el calor. Además, los bosques son receptores de CO2 y generadores de oxígeno y en los bosques se acumulan entre 20 y 50 veces más carbono por unidad de área que en las tierras usadas con fines agrícolas[iii].

Aerosoles Atmosféricos

Los seres humanos están añadiendo grandes cantidades de finas partículas (aerosoles) a la atmósfera provenientes tanto de la actividad agrícola como de la industrial. Aunque la mayoría de estos aerosoles son removidos rápidamente por la gravedad y la lluvia, afectan el balance de la radiación en la atmósfera.

Un análisis de los registros de temperatura muestra que la Tierra se ha calentado un promedio de 0.5° C en los últimos 100 años. Este calentamiento parece haber continuado hasta en los años cuarenta. Más tarde, hubo un enfriamiento moderado que llegó hasta la primera mitad de los años setenta, seguido por un nuevo calentamiento continuo desde los ochenta. Los 11 años más calientes del siglo XX han sido 1981, 1983, 1987, 1989, 1990, 1991, 1994, 1995, 1996, 1998 y 1999. Durante este período se han dado también cambios en varias regiones de la Tierra, por ejemplo, el calentamiento ha sido mayor en invierno y en primavera en las zonas de latitud media. También se ha registrado enfriamientos en la zona norte del Océano Atlántico. Las precipitaciones se han incrementado en las latitudes del Hemisferio Norte, especialmente durante las estaciones frías.

Esta consistencia en el calentamiento global se ha acrecentado debido al efecto invernadero y a los aerosoles. Sin embargo, la variación de la temperatura podría estar dentro de los límites aceptables y considerarse como una variación natural.

Evidencias científicas

Según el Panel Intergubernamental del Cambio Climático de las Naciones Unidas, el cambio climático producido por los gases de “efecto invernadero” ha producido los siguientes efectos a lo largo de los últimos años de producción industrial:

  • La temperatura media de la tierra ha aumentado 0.5° desde el siglo pasado, lo que ha generado cambios en la superficie terrestre.

  • El nivel del mar se ha elevado aproximadamente 30 cm. como consecuencia de la expansión térmica de los océanos y de la fusión del hielo polar.

Según el Panel, compuesto por miembros del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente y la Organización Meteorológica Mundial, existió consenso en las siguientes predicciones:

  • Se reconoce que el problema existe. Aunque las predicciones exactas no se puedan calcular a ciencia cierta, existen estimaciones alarmantes que han provocado que 165 países reconozcan el problema.

  • De seguir emitiendo al mismo ritmo acelerado los gases de efecto invernadero se estima que la temperatura ascenderá entre 1° y 4° C en los próximos 100 años.

  • Un aumento en la temperatura de esta magnitud provocaría elevaciones del nivel del mar de entre 50 y 95 centímetros, por lo que una gran parte de los territorios costeros se inundarían.

  • El cambio climático genera además sequías, tormentas, ondas cálidas, cambios en las precipitaciones pluviales y desertificación.

 

[i] National Communications, Tables of Inventories of Anthropogenic Emissions and Removals for 1990-1995 and Projections up to 2020.Tabla A.4, FCCC/SBI/1997/19/Add.1. Documento disponible en la World Wide Web: http://www.unfccc.int/resource/docs.html.

[ii] Internet Terra Noticias: http://www.terra.com.mx/noticias/articulo/015758/pagina8.htm.

[iii] World Resources Institute. Climate Notes. October 1998.

 


Actualizado en 30 de Junio de 2001
www.climategateway.com