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Año 18• Número 70 • Abril de 2005


Apoya Centro de Estudios de Energía a empresa productora de biodiesel


El Centro de Estudios de Energía apoya con investigaciones y pruebas a la empresa regiomontana Grupo Energéticos, en una planta para la producción comercial de biodiesel a partir de los restos de grasa animal o sebo. Este nuevo producto que es pionero en su tipo en México representa una inversión de 1.5 millones de dólares por parte de la empresa (El Norte, 16 de diciembre de 2004). De acuerdo con los planes del Grupo Energéticos, el biodiesel a partir del sebo se usará como combustible en medios de transporte, en una primera etapa, para camiones industriales en el norte de México.

Desde hace varios años el Centro de Estudios de Energía desarrolla un proyecto relacionado con el uso de combustibles alternativos y renovables: el biodiesel a partir de los sobrantes de grasa o aceite vegetal de los propios comedores del Campus Monterrey (vea "El biodiesel como alternativa limpia y renovable para el transporte" en Transferencia, No. 56, octubre de 2001, sección En la Investigación). Algunos trabajos de investigación del Centro han sido apoyados por el Grupo Energéticos (su director general es el Ing. César Cadena) y en enero de este año se firmó un convenio de colaboración entre la empresa y el Tecnológico de Monterrey que da mayor formalidad a la relación entre ambas entidades y permite una planeación a más largo plazo.

El agotamiento de los hidrocarburos provenientes de fuentes fósiles y la necesidad de combustibles de producción sustentable que no dañen tanto al medio ambiente han llevado a la búsqueda de combustibles alternos, como el biodiesel (metil-ésteres de aceites vegetales), que se caractericen por la funcionalidad de su uso en los medios de transporte, la minimización del impacto ambiental y la renovabilidad.
En el Campus Monterrey se tiene una planta piloto que produce biodiesel a partir de restos de aceite vegetal, ubicada en el Laboratorio de Ingeniería Química, con una capacidad máxima de 5,000 litros por semana y, próximamente, a partir del convenio con el Grupo Energéticos, se producirá biodiesel con restos de grasas animales.

En términos del medio ambiente, las ventajas del biodiesel sobre el petrodiesel, usado desde hace décadas, son que no produce emisión de dióxido de azufre y que las emisiones contaminantes de óxidos de nitrógeno, hidrocarburos y monóxido de carbono así como de pequeñas partículas se presentan en menores concentraciones que con el uso del petróleo como combustible en medios de transporte.

Para sintetizar el biodiesel (ya sea de restos de aceite vegetal o de grasa animal) se necesita mezclarlo con determinadas cantidades de metanol y sosa cáustica y sujetar la mezcla a ciertas temperaturas. El Dr. Oliver Probst, catedrático e investigador del Tecnológico de Monterrey y coordinador del proyecto, comentó: "El aceite vegetal tiende a ser más fácil de procesar, pero el sebo tiene un precio más atractivo".

Respecto al desarrollo del biodiesel a partir de restos de aceite vegetal, el Dr. Probst explicó: "Los avances han sido positivos ya que el biodiesel producido con aceite vegetal usado cumple con la normatividad del organismo, American Society for Testing and Materials (ASTM), y se han hecho pruebas exitosas en motores de combustión interna usando B20 (mezcla 20% biodiesel y 80% petrodiesel) como combustible".

Una parte importante del proyecto son las caracterizaciones analíticas para garantizar la calidad del producto terminado y entender la reacción a partir de diferentes materias primas. Este trabajo está a cargo de la Ing. Mirna Saldívar, quien realiza su tesis dentro de la Maestría en Ingeniería Energética, bajo la supervisión del Dr. Oliver Probst, sobre el estudio de la cinética de la reacción del biodiesel (transesterificación) con cromatografía de gases. El énfasis de esta investigación académica está en la transesterificación de diferentes presentaciones de sebo de res.

Anteriormente ya se han realizado cinco tesis sobre diferentes temas relacionados con el biodiesel en las maestrías en Ingeniería Energética, Sistemas de Manufactura y Sistemas Ambientales del Campus Monterrey. De hecho, uno de los egresados de la Maestría en Ingeniería Energética, el Ing. Javier Aranda, quien desarrolló la tesis en estudios de la cinética de la reacción del biodiesel, también asesorado por el Dr. Probst, trabaja en el Grupo Energéticos.

El catedrático e investigador del Tecnológico de Monterrey agregó que las próximas etapas respecto al desarrollo de biodiesel de aceites vegetales son la cuantificación de los resultados y las operaciones rutinarias de la planta de biodiesel y de una planta generadora eléctrica con biodiesel, ésta última con el apoyo de Operación y Servicio Eléctrico e Hidráulico de Planta Física del Campus Monterrey, con la finalidad de generar ahorros energéticos en horarios picos. "Las primeras pruebas realizadas con biodiesel han resultado exitosas", dijo el Dr. Probst.

El catedrático agregó que, además de los trabajos académicos de maestría, el convenio con el Grupo Energéticos refuerza y se inscribe en la línea de la Cátedra de Investigación en Energía "Modernización del Sector Energético en México: Un Enfoque Sostenible".


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